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Milliardaires accidentels

Le PDG de Databricks, Ali Ghodsi, et ses cofondateurs n’étaient pas intéressés par la création d’une entreprise, et encore moins par la rentabilité de la technologie. Huit ans plus tard, au moins trois sont milliardaires.

Jeà l’intérieur d’un 13e étage salle de conférence au centre-ville de San Francisco, l’atmosphère était tendue. C’était en novembre 2015, et Databricks, une entreprise de logiciels créée il y a deux ans par un groupe de sept chercheurs de Berkeley, était à la recherche de buzz mais à court de revenus. Les réalisateurs ont maladroitement abordé des sujets qui avaient été maintes fois rabâchés. La startup tentait de lever des fonds depuis cinq mois, mais les investisseurs en capital-risque la tenaient à distance, se méfiant de ses ventes dérisoires. Ne voyant aucune autre option, le partenaire de NEA Pete Sonsini, un investisseur existant, a levé la main pour sauver l’entreprise avec une injection d’urgence de 30 millions de dollars. Le prochain ordre du jour : un nouveau patron. Le PDG fondateur, Ion Stoica, avait accepté de se retirer et de reprendre son poste de professeur à l’Université de Californie à Berkeley. La décision évidente était de faire appel à un cadre chevronné de la Silicon Valley, ce qui est exactement ce que le principal concurrent de Databricks, Snowflake a fait deux fois en route vers une introduction en bourse record de 33 milliards de dollars en septembre 2020. Au lieu de cela, à la demande de Stoica et des autres cofondateurs, ils ont choisi Ali Ghodsi, le cofondateur qui était alors travailler en tant que vice-président de l’ingénierie. « Certains membres du conseil d’administration se sont naturellement dit : « Cela n’a aucun sens : troquer un professeur-fondateur pour un autre ? ” se souvient Ben Horowitz, le premier bailleur de fonds de l’entreprise et lui-même au départ sceptique à l’idée de confier l’entreprise à un universitaire de carrière sans expérience dans la gestion d’entreprise. Un compromis a été atteint : Donner à Ghodsi un essai d’un an.

 De l’aveu même de Horowitz, Ghodsi, 42 ans, chauve et rasé de près, est devenu le meilleur PDG du portefeuille d’Andreessen Horowitz, qui couvre des centaines d’entreprises. Databricks s’annonce déjà comme le meilleur succès logiciel de l’entreprise grâce à une valorisation récente de 28 milliards de dollars, 110 fois plus élevée que lors de la prise de contrôle par Ghodsi. Databricks compte désormais plus de 5 000 clients, et Forbes estime qu’il est sur la bonne voie pour enregistrer plus de 500 millions de dollars de revenus en 2021, contre environ 275 millions de dollars l’année dernière. Il figure sur la dernière édition de Forbes de l’AI 50 , classé cinquième sur le Cloud 100 de l’année dernière et pourrait bientôt se diriger vers une introduction en bourse qui se classe parmi les plus lucratives de l’histoire du logiciel. Déjà, l’acte magique de Ghodsi a frappé au moins trois fondateurs milliardaires – lui-même, Stoica, 56 ans, et le technologue en chef Matei Zaharia, 36 ans – qui, selon l’estimation de Forbes, détiennent des participations comprises entre 5% et 6%, d’une valeur de 1,4 milliard de dollars ou plus. . C’est une réalisation stupéfiante rendue encore plus incroyable par le fait que bon nombre des fondateurs d’origine, Ghodsi en particulier, étaient tellement absorbés par leur travail académique qu’ils étaient réticents à créer une entreprise – ou à faire payer pour leur technologie, un morceau de code de prédiction futur de pointe appelé Spark, du tout. Mais lorsque les chercheurs l’ont proposé aux entreprises en tant qu’outil open source, on leur a dit qu’il n’était pas « prêt pour l’entreprise ». En d’autres termes, Databricks avait besoin de commercialiser. « Nous étions une bande de hippies de Berkeley, et nous venons de voulait changer le monde », dit Ghodsi. « Nous leur disions : « Prenez simplement le logiciel gratuitement », et ils répondraient « Non, nous devons vous donner 1 million de dollars. » ” Le logiciel de pointe de Databricks utilise l’intelligence artificielle pour fusionner des entrepôts de données coûteux (données structurées utilisées pour l’analyse ) avec des lacs de données (référentiels de données brutes bon marché) pour créer ce qu’il a appelé les « lakehouses » de données (pas d’espace entre les mots, dans la plus pure tradition geekspeak). Les utilisateurs alimentent leurs données et l’IA fait des prédictions sur l’avenir. John Deere, par exemple, installe des capteurs dans son équipement agricole pour mesurer des éléments tels que la température du moteur et les heures d’utilisation. Databricks utilise ces données brutes pour prédire quand un tracteur est susceptible de tomber en panne. Les entreprises de commerce électronique utilisent le logiciel pour suggérer des modifications à leurs sites Web qui stimulent les ventes. Il est utilisé pour détecter les acteurs malveillants, à la fois sur les bourses et sur les réseaux sociaux. Ghodsi dit que Databricks est prêt pour devenir public bientôt. Il est en bonne voie pour atteindre près d’un milliard de dollars de revenus l’année prochaine, note Sonsini. En fin de compte, 100 milliards de dollars ne sont pas hors de question, dit Ghodsi, et même cela pourrait être un chiffre conservateur. C’est un calcul simple : l’IA d’entreprise est déjà un marché de mille milliards de dollars, et il est certain qu’il grandira beaucoup plus. Si le leader de la catégorie ne s’empare que de 10 % du marché, dit Ghodsi, cela représente des revenus de « plusieurs, plusieurs centaines de milliards ». Fnotre années après le début de la guerre Iran-Irak, alors que l’ayatollah Khomeiny réprimait ses opposants politiques dans l’espoir de stabiliser son règne, la famille de la classe supérieure Ghodsi est devenue la cible de la révolution et a été forcée de laisser ses économies derrière elle et de s’enfuir en Suède, le premier pays qui leur accorderait des visas. C’était en 1984, et pour Ali Ghodsi, 5 ans, dont les souvenirs de son pays d’origine se résument à une cacophonie de bruits de bombardements et de sirènes, c’était le début d’un voyage itinérant qui allait durer des décennies. La famille a d’abord fait le tour des dortoirs étudiants bon marché, toujours expulsés quelques mois après que le propriétaire a découvert qu’au lieu d’étudiants, un nucléaire entier la famille vivait dans l’espace d’une pièce. Parfois, ils ont enduré des remarques importunes – des insultes telles que

svartskalle, un terme péjoratif qui fait référence aux immigrants à la peau plus foncée (littéralement : « tête noire »).

Se déplaçant d’un quartier miteux de Stockholm à un autre, Ghodsi et sa jeune sœur devaient constamment changer d’école et se faire de nouveaux amis. Il attribue le large éventail d’interactions humaines qu’il a rencontrées pour son habileté sociale aujourd’hui. Les premières lueurs de son génie de l’ingénierie est également venu tôt. Les parents de Ghodsi n’avaient pas les moyens d’acheter de nouveaux cadeaux à leurs enfants. Pour Ali, ils ont trouvé un accord sur un Commodore 64 d’occasion, un ordinateur domestique avec un lecteur de cassettes qui pouvait charger des jeux vidéo, mais c’était si bon marché précisément parce que la platine cassette était irrémédiablement cassée. Curieux, l’élève de CM1 a commencé à lire des manuels et a rapidement compris comment coder ses propres jeux. “J’étais l’un de ces geeks qui ont été super aspirés par la technologie”, dit Ghodsi avec un sourire. Au départ, Horowitz était sceptique quant à l’idée de confier Databricks à un universitaire de carrière sans expérience dans la gestion d’une entreprise. Mais de l’aveu même du VC, Ghodsi est devenu le meilleur PDG du portefeuille d’Andreessen Horowitz, qui couvre des centaines d’entreprises.

Cette obsession s’est poursuivie jusqu’à l’université de Mid Sweden, dans la paisible ville industrielle de Sundsvall, où Ghodsi est resté une année supplémentaire pour obtenir une maîtrise en génie informatique et en administration des affaires. Il a ensuite obtenu une place au KTH Royal Institute of Technology, l’équivalent suédois du MIT ou CalTech, où il a obtenu un doctorat. en informatique en 2006. En 2009, Ghodsi, 30 ans, est venu aux États-Unis en tant que chercheur invité à l’UC Berkeley, où il a eu son premier aperçu de la Silicon Valley. Malgré l’effondrement de la bulle Internet neuf ans auparavant et la crise financière actuelle, l’innovation était à son apogée. Facebook n’avait que cinq ans et n’était pas encore public. Airbnb et Uber en étaient à leur première année d’existence. Et quelques entreprises naissantes commençaient tout juste à se vanter que leur technologie était capable de battre les humains dans des tâches restreintes.

« Il s’avère que si vous dépoussiérez les algorithmes de réseau neuronal des années 70, mais que vous utilisez beaucoup plus de données que jamais auparavant et du matériel moderne, les résultats commencent à devenir surhumains », explique Ghodsi.

Ghodsi a pu rester en Amérique avec une série de visas de « capacité extraordinaire ». Une fois à Berkeley, il s’associe à Matei Zaharia, alors doctorant de 24 ans. étudiant, sur un projet de construction d’un moteur logiciel utilisé pour le traitement des données qu’ils ont baptisé Spark. Ils voulaient reproduire ce que les grandes entreprises technologiques faisaient avec les réseaux de neurones, sans l’interface complexe. “Notre groupe était un parmi les premiers à examiner comment faciliter le travail avec de très grands ensembles de données pour les personnes dont l’intérêt principal dans la vie n’est pas le génie logiciel », explique Zaharia. Spark s’est avéré être bon, très bon. Il a établi un record mondial de vitesse de tri des données en 2014 et a valu à Zaharia le prix de la meilleure thèse en informatique de l’année. Désireux que les entreprises utilisent leur outil, ils ont publié le code gratuitement, mais se sont vite rendu compte qu’il ne gagnait pas vraiment de terrain.

Au cours d’une série de réunions dans des restaurants indiens bon marché à partir de 2012, un groupe restreint de sept universitaires a accepté de lancer Databricks. La sagesse entrepreneuriale est venue des directeurs de thèse de Zaharia, d’origine roumaine, Scott Shenker et de son compatriote roumain Ion Stoica, deux universitaires très respectés. Stoica était un dirigeant de la startup de streaming vidéo Conviva à 300 millions de dollars, tandis que Shenker avait été le premier PDG de Nicira, une entreprise de réseautage vendue en 2012 à VMware pour environ 1,3 milliard de dollars. Stoica serait le PDG et Zaharia la technologue en chef. Shenker, qui a rejoint le conseil d’administration plutôt que de travailler à temps plein pour l’entreprise, a organisé la première réunion entre Ben Horowitz, un des premiers investisseurs de Nicira, et les chercheurs, qui ont failli hésiter à l’idée.

« Si vous dépoussiérez les algorithmes d’IA des années 70, mais vous utilisez beaucoup plus de données que jamais et du matériel moderne, les résultats commencent à devenir surhumains.

« Nous avons pensé en nous-mêmes et nous avons dit : « Nous ne voulons pas prendre son argent parce qu’il n’est pas un chercheur » », dit Ghodsi. « Nous voulions obtenir un financement de démarrage, peut-être collecter quelques centaines de milliers de dollars, puis coder pendant un an et voir ce que nous pourrions obtenir. »

Un jour d’été dans leur nouvel espace de bureau à un pâté de maisons du campus de Cal, les fondateurs se sont assis sans rien faire dans leur salle de conférence, se demandant combien d’argent serait trop cher à refuser. Une heure après l’heure prévue de leur rendez-vous, Horowitz est arrivé. « La circulation est brutale dans cet endroit de Berkeley », a-t-il déclaré, avant de foncer dans le vif : « Je ne vais pas négocier avec vous les gars ; Je vais juste te faire une offre, alors prends-la ou laisse-la. L’offre : 14 millions de dollars en capital pour une valorisation proche de 50 millions de dollars. C’était trop pour refuser. « Ce genre d’idées a une limite de temps. » explique Horowitz. “Pour la plupart des gens, commencer avec des capitaux d’amorçage est la bonne chose à faire, mais pas pour ces gars-là.” Stoica a rapidement recruté Sonsini, partenaire de NEA, lui-même ancien élève de Cal, en tant que deuxième investisseur en capital-risque de la société, grâce à une connexion remontant à l’époque de Stoica à Conviva. La société de Sonsini était le plus grand actionnaire de Conviva, et l’investisseur a acheté Databricks – un chiffre d’affaires proche de zéro en 2014 – uniquement sur le potentiel. («Je prévoyais également de diriger le premier financement, mais Horowitz l’a juste pris sous mon nez», dit-il.) L’investissement de 33 millions de dollars a propulsé la startup à une évaluation de 250 millions de dollars, seulement 13 mois après son début.

Dit Ghodsi : “2015 a été l’année où Spark était la chose la plus chaude depuis la tarte aux pommes.” En prévision d’une croissance accélérée, Databricks a déplacé son siège social de son modeste bureau de Berkeley au 13e étage d’un gratte-ciel du quartier financier de San Francisco. L’équipe ne se souciait pas du numéro d’étage malchanceux. « Nous l’avons eu à un prix inférieur, peut-être pour cette raison, et nous nous sommes dit : ‘C’est génial’ », dit Ghodsi. Et pourtant, en quelques mois, la malchance semblait se manifester. « Nous mettions trop de temps à comprendre la mise sur le marché », dit Horowitz. De plus gros poissons comme Amazon Web Services et Cloudera contournaient Da tabricks et intégrant Spark dans leurs propres produits. “Tous nos concurrents ont commencé à dire à quel point ils aimaient Spark”, a déclaré Ghodsi. « Mais nous n’avions presque aucun revenu. »

Les startups les plus précieuses au monde

Par Nina Wolpow. Source : CB Insights

Ghodsi a immédiatement mis en place trois mesures lorsqu’il a pris ses fonctions en janvier 2016. Premièrement : renforcer la force de vente avec des personnes qui savaient comment argumenter auprès des responsables de l’information des entreprises. Deuxièmement : construisez la suite C de Databricks avec des « personnes qui l’ont déjà fait ». Troisièmement : créez des parties propriétaires du logiciel afin que ces vendeurs plébiscités aient quelque chose à vendre. À l’époque, la technologie était trop open source. « Nous n’avions rien de spécial parce que avait tout Spark gratuitement », dit Ghodsi. En un an, l’équipe de direction était entièrement nouvelle , rempli de vétérans de la technologie qui ont aidé à diriger des sorties réussies dans des entreprises comme AppDynamics et Alteryx. Ghodsi a offert aux anciens cadres la possibilité de rester s’ils étaient prêts à rendre compte à leur remplaçant. « Si les gens étaient assez intelligents, ils mettaient leur ego de côté », dit-il. Seuls deux sur sept ont abandonné. La nouvelle plate-forme Databricks s’est avérée populaire car elle exploitait mieux le moteur Spark de base que les imitateurs l’ont fait. “Les autres ont à peine compris Spark”, dit Ghodsi. Et puisque les fondateurs étaient les créateurs de Spark, ils construisaient et incorporaient de nouvelles fonctionnalités dans Databricks bien avant qu’elles ne soient rendues publiques. « Nous avons toujours un an ou deux d’avance sur tout le monde. » Reprise rapide des ventes , atteignant 12 millions de dollars en 2016. « La première année a été si spectaculaire qu’il était évident qu’Ali devrait être PDG après cela », a déclaré Horowitz. La confiance retrouvée, l’investisseur de premier plan a envoyé une lettre de recommandation au PDG de Microsoft, Satya Nadella, proclamant que Databricks était à l’avant-garde d’une révolution de l’IA et du big data. Nadella a répondu instantanément. “Il a envoyé un cc à un tas de ces employés de haut niveau de Microsoft, et tout à coup, ils étaient extrêmement désireux de nouer un partenariat étroit avec nous”, explique Ghodsi, qui avait essayé en vain d’entrer en contact avec le chef de Microsoft pendant des années. . Les deux sociétés ont collaboré pour intégrer Databricks directement dans Azure, le service cloud de Microsoft de 59,5 milliards de dollars (ventes du calendrier 2020). La force de vente de Microsoft vante désormais “Azure Databricks” lors de la présentation à des clients potentiels, et en 2019, le géant de Redmond a investi dans l’entreprise de Ghodsi.

Ghodsi dit qu’il y a peu de mystère sur le fonctionnement de Databricks : il suffit d’introduire des quantités massives de données dans des algorithmes pour former des modèles d’IA sur la façon d’analyser et de faire des prédictions avec les données. “Ce n’est pas comme une sauce secrète et profonde que personne ne connaît.” Mais les concurrents, plus lents à démarrer , sont souvent forcés de rattraper leur retard sur les outils de traitement de données ou d’intelligence artificielle. « En tant qu’universitaires, nous voyions grand et nous pensions : où va l’avenir ? » C’était presque comme de la science-fiction », dit Ghodsi. Pendant tout ce temps, Databricks a été occupé à se développer bien après Spark. En 2018, il a publié MLflow pour gérer les projets d’apprentissage automatique et, un an plus tard, a annoncé Delta Lake, qui transforme les lacs de données existants en lacs, afin que les entreprises n’aient pas à repartir de zéro. Les deux se sont avérés être des succès. Spark, dit Ghodsi, n’est que 5% de la raison pour laquelle les clients utilisent Databricks. la société source est toujours l’open source [product] avec laquelle elle a commencé. Databricks est bien au-delà de Spark », a déclaré Horowitz, dont l’investissement précoce dans l’entreprise l’a aidé à se placer au 38e rang sur Forbes 2021 Liste Midas des meilleurs investisseurs technologiques. En supposant qu’Andreessen Horowitz ait conservé l’intégralité de sa participation, son investissement initial de 14 millions de dollars vaut désormais 8,9 milliards de dollars.

JE En février, Databricks a levé 1 milliard de dollars pour consolider sa position comme l’une des startups les plus valorisées au monde. Les fonds frais lui donnent un énorme trésor de guerre alors qu’il rivalise pour remporter des contrats auprès des plus grandes entreprises de la planète. Aucun concurrent n’est plus grand que Snowflake, le nouveau fournisseur d’entreposage de données public, le meilleur de sa catégorie, qui, il y a trois ans à peine, maintenait un partenariat commercial avec Databricks. Même aujourd’hui, 70 % des utilisateurs de Databricks sont également des clients de Snowflake, selon Brent Bracelin, analyste technique de Piper Sandler. Mais les deux commencent à lancer des faneuses. “Snowflake est évidemment une entreprise incroyable dans une excellente position, mais ils ont un PDG professionnel », dit Horowitz. «Combien de temps va-t-il rester là-bas? Probablement plus pour longtemps. Avec une équipe fondatrice toujours pleinement engagée, « personne dans les logiciels d’entreprise ne va surpasser Databricks. »

“Chaque chose que [Databricks has] a faite et que je pense être un bon choix architectural au cours des trois ou quatre dernières années, Snowflake l’a fait il y a huit ans”, rétorque Christian Kleinerman, vice-président senior des produits pour Snowflake, en lançant l’ombre aux nouvelles fonctionnalités d’entreposage de Databricks. Pourtant, il admet que le prochain acte de Snowflake, un hub où les utilisateurs peuvent introduire leurs données dans des outils d’IA, sera utilisé de manière “très similaire” à Databricks. Les exercices annuels « le ciel tombe » génèrent des plans d’action détaillés en cas le marché s’assèche ou l’économie ralentit. Lorsque Covid a frappé, ces plans d’urgence ont aidé Databricks à gérer des turbulences extrêmes alors que des années de transformation numérique ont été compressées en quelques mois seulement.

En tout cas, selon Ghodsi, Snowflake n’est qu’un des quatre principaux concurrents. Les autres sont les trois grands du cloud : Amazon, Microsoft et Google. Cela rend la situation délicate, car tous les trois sont des investisseurs Databricks. Mais ils ont tous construit depuis longtemps leurs propres suites d’analyse de données. Ghodsi est conscient des menaces à la fois du géants de la technologie établis et nouveaux perturbateurs. “Je pense que la plupart des gens qui me connaissent vous diront que je suis le PDG le plus paranoïaque qu’ils aient jamais rencontré”, dit-il, rendant hommage au mantra de longue date du chef d’Intel, Andy Grove.

« C’est naturel pour moi, car j’ai grandi dans la guerre. Si vous voyez des gens mourir dans la rue quand vous êtes enfant, vous savez que tout peut changer à tout moment. » Ghodsi soumet ses employés à des exercices annuels « le ciel nous tombe dessus », créant des plans d’action détaillés au cas où le marché s’assécherait ou que l’économie ralentirait.

Lorsque Covid-19 a frappé, ces plans d’urgence ont aidé Databricks à gérer des turbulences extrêmes alors que la pandémie réduisait les années de transformation numérique en quelques mois. Il ouvre des bureaux et construit une armée de techniciens et de vendeurs à travers le monde, de l’Australie et de l’Inde au Japon et à la Suède.

De retour dans la Bay Area, Ghodsi est préoccupé par quelque chose de plus immédiat : le cancer du rein de son fils. Après une visite nocturne aux urgences, Ghodsi réfléchit au présent. La technologie et les données ont déjà avancé au point d’aider Ghodsi et sa femme à découvrir une prédisposition génétique à la maladie chez leur fils avant l’apparition des tumeurs. Des entreprises comme Databricks aident les entreprises pharmaceutiques et de soins de santé à franchir l’étape suivante : utiliser l’IA pour accélérer la découverte de nouveaux traitements.

« Si cela s’était produit il y a 10 ou 15 ans, il serait mort. Vous ne l’auriez pas trouvé jusqu’à ce qu’il vomisse et que le cancer se soit propagé partout », dit Ghodsi. « Ce type de technologie peut aider. »

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